Actas Dermo-Sifiliográficas Actas Dermo-Sifiliográficas
Actas Dermosifiliogr. 2002;93:344-6. - Vol. 93 Núm.05

Los tres grandes. Primera parte: Robert Willan (1757-1812)

Rosa María Díaz Díaza, Marcos Hervella Garcésa, Matías Mayor Arenala

a Servicio de Dermatología. Hospital La Paz. Madrid.

Palabras clave

historia, Willan.

Resumen

Robert Willan es considerado el fundador de la Dermatología británica. De familia cuáquera, se graduó en Edimburgo, ejerciendo como médico general en el Dispensario de Carey Street en Londres. Su clasificación de las enfermedades cutáneas utiliza la misma metodología aplicada por la botánica. Su discípulo Thomas Beteman fue el encargado de darla a conocer.

Artículo

Fig. 1.--Retrato de Robert Willan.

INTRODUCCION

Robert Willan es considerado el fundador de la Dermatología en Gran Bretaña. Nació el 12 de noviembre de 1757 en the Hill, una granja de piedra próxima a Sedberg, en Marthwait (North Yorkshire) 1 . Se crió en el seno de una familia con larga tradición cuáquera, hecho que marcaría toda su trayectoria académica y profesional2 .

Estudió, con aprovechamiento, en la escuela de Sedberg. Posteriormente se trasladó a Edimburgo, ya que al ser cuáquero no podía graduarse ni en Oxford ni en Cambridge. En dicha ciudad escocesa publicó su tesis de graduación De jecinoris inflammatione en 1780 2, 3 .

En 1781 comenzó su actividad práctica como médico en Darlingthon. Publicó un tratado sobre las virtudes terapéuticas de las aguas termales de Croft y Harrogate, tema que estaba de moda en aquella época 3 .

En 1783 1 regresó a Londres. Fue contratado como médico asistente del recién inaugurado Dispensario de Carey Street. En este dispensario trabajó como médico generalista, atendiendo a una población socialmente desfavorecida. A pesar de que su trabajo fundamental era el de médico de cabecera, puede deducirse, basándose en las minuciosas descripciones que realizó sobre la morfología y la evolución de las distintas dermatosis, el gran interés que Willan mostró por las enfermedades cutáneas4, 5 .

En 1785 ingresó en el Royal College of Physicians. De aquella época data su primera clasificación de las enfermedades cutáneas. Willan defendió dicho trabajo ante la Medical Society of London y obtuvo la medalla de oro Forthergillian en 1790 6 .

Utilizó para su clasificación un método similar al empleado por Linneo 2 para la ordenación de los reinos de la naturaleza. Agrupó las enfermedades que tenían una lesión elemental común, también llamada lesión inicial, en órdenes. Al principio reconoció siete órdenes de enfermedades cutáneas y posteriormente7 aumentó el número hasta un total de ocho (tabla 1).

Al presentar su clasificación, Willan afirmó su deseo de realizar este estudio para dar un sentido a los términos empleados en las enfermedades cutáneas mediante definiciones apropiadas. Así, podrían realizarse divisiones generales de las enfermedades llamadas órdenes. Posteriormente, según las peculiaridades de su apariencia, se clasificarían en distintos géneros y variedades. Esto también serviría para unificar su tratamiento 8 .

En este punto cabría preguntarse si Willan fue un innovador absoluto. Realmente no lo fue puesto que lo conocemos con el término de willanismo; el método y la doctrina se basan en el concepto de lesión elemental cutánea propuesto por Joseph Jakob Plenck (1735-1807) en su obra Doctrina de Morbis Cutaneus publicada en Viena en el año 1776 9 . Plenck identificó un total de 14 grupos de enfermedades cutáneas (tabla 2).

A favor de la genialidad de Willan hay que alabar la atención especial que puso en la definición de los términos. Plenck no había realizado dicha tarea, por lo que Willan (fig. 1) estableció una nomenclatura que permitió una comunicación sencilla y rigurosa de la patología cutánea entre todos los médicos 8, 9 .

Aunque la Medical Society of London apoyó su trabajo, a Willan le costó encontrar un editor para publicarlo 1 . Comenzó a realizarlo a partir de 1798 bajo el título Description and treatment of cutaneous diseases. Sólo publicó los órdenes papulae, squamae, exanthemata y bullae.

A pesar de que no está totalmente aclarado 11 reunió estos cuatro órdenes en el primer volumen de su gran obra On cutaneous diseases publicada en 1808 2 .

Robert Willan trabajó en el Dispensario de Carey Street hasta 1803, lo que supuso un total de 20 años dedicados a la adquisición de gran experiencia en la patología cutánea entre otros aspectos del quehacer médico 10 .

Se casó a la edad de 43 años con Mary Scott, viuda de un médico. La pareja tuvo un solo hijo en común 6 .

Tras un episodio hemoptoico, Willan viajó a Madeira, falleciendo en Funchal el 7 de abril de 1812 a los 55 años de edad 3 .

Willan distinguió varios tipos de prurito. Además delimitó con mayor claridad que los autores que le precedieron cuadros como la psoriasis, algunas micosis, varios eritemas, las ictiosis, la viruela y la varicela. Parece haber realizado la primera descripción del herpes iris y de la púrpura con sintomatología visceral 10 .

Su sucesor, discípulo y amigo fue Thomas Bateman (1778-1821). Sin él Willan no hubiera pasado a la historia de la Dermatología. Bateman reunió el trabajo de su maestro, aportando además su propia experiencia, en dos obras. En 1813 publicó A practical synopsis of cutaneous diseases exibiting a course of the diagnostic symptons according to the arragement of Dr. Willan y en 1817 el segundo volumen de On cutaneous diseases con el nombre de Delineations of cutaneous diseases 2, 12 .

Además de interesarse por la Dermatología y por las propiedades medicinales de las aguas termales, Robert Willan publicó trabajos sobre la salud pública o la vida de Jesucristo, siendo un apasionado lector de la literatura clásica 1 .

La influencia del willanismo en el desarrollo posterior del pensamiento dermatológico está reconocido por todos los autores dedicados al tema 10 . Si los dermatólogos actuales reflexionamos acerca del origen de nuestra formación, no dejaremos de apoyar, como se ha publicado, la propuesta de Willan como dermatólogo del milenio1, 3 .

Bibliografía

1.Booth CC. Robert Willan MD (1757-1812). Dermatologist of the Millenium. J R Soc Med 1999;92:313-8.
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2.Leach D, Beckwith J. The founders of dermatology: Robert Willan and Thomas Bateman. J R Coll Physicians Lon 1999; 35:580-2.
3.Booth CC. Robert Willan (1757-1812). Clin Exp Dermatol 2000;25:82-95.
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4.Farber EM. The language of psoriasis. Int J Dermatol 1991; 30:295-302.
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5.Crissey JT, Parish LC. Two hundred years of dermatology. J Am Acad Dermatol 1998;39:1002-6.
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6.Booth CC. Robert Willan MD, F. R. S., F. S. A. Br J Dermatol 1968;80:459-68.
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7.Friedman R. Robert Willan (1757-1812). En: Friedman R, editor. A history of Dermatology in Philadelphia. 1.ª ed. Fort Pierce Beach, Florida: Froben Press; 1955. p. 36-42.
8.Haldin-Davis H. The foundations of British Dermatology. Ann Med Hist 1931;3:368-86.
9.Tilles G, Wallach D. Robert Willan and the French Willanists. Br J Dermatol 1999;140:1122-6.
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10.Sierra X. Willan y Bateman. En: Sierra X, editor. Historia de la Dermatología. Barcelona: Creación y Realización Editorial; 1994. p. 149-56.
11.Beswick TSL. Robert Willan: the solution of a ninety-year-old mystery. J Hist Med Allied Sci 1957;12:349-65.
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12.Levell NJ. Thomas Bateman MD FLS 1778-1821. Br J Dermatol 2000;143:9-15.
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